Есть ли на Марсе признаки жизни?

Органика в марсианском грунте и колебания метана в марсианской атмосфере могут свидетельствовать о том, что на Марсе когда-то была жизнь, но делать такие выводы пока преждевременно.

Марсоход NASA «Curiosity Mars» на земном полигоне. Можно оценить его размер. На переднем плане бур. (Источник: NASA / JPL-Caltech)

Сезонные изменения содержания метана в атмосфере Марса по измерениям за три года.


Марсоход Curiosity обнаружил органические молекулы в осадочных марсианских породах, возраст которых достигает трех миллиардов лет, а также зарегистрировал сезонные колебания метана в атмосфере. Новым данным, полученным с помощью марсохода, посвящены две статьи в Science.


Curiosity, который начал работать еще в 2012 году, и раньше обнаруживал органику, однако прежде ее количества были настолько незначительны, что вполне могли объясняться загрязнением образцов. Теперь же содержание органического вещества в образцах оказалось в сто раз выше, чем раньше, а именно несколько десятков частей на миллион.



Новую органику марсоход обнаружил в четырех районах кратера Гейл, где он бурил осадочную породу под названием аргиллит, который представляет собой, грубо говоря, камнеподобную уплотненную глину.


Этот аргиллит сформировался миллиарды лет назад из ила, накопившегося на дне древнего озера. Поскольку ультрафиолетовое излучение Солнца и агрессивные химические соединения в марсианской почве разрушают любые соединения, оказавшиеся на поверхности, робот брал пробы с глубины в пять сантиметров. Затем марсоход помещал образцы горных пород в печь и нагревал их до 500 °С, чтобы высвободить органические молекулы. Полученные пары анализировались с помощью масс-спектрометра.


Среди идентифицированных молекул встречаются тиофены, бензол, толуол, пропан и бутен (возможно, что это не полный набор – многие органические молекулы могли разрушиться при высокой температуре).


То, что получилось, было похоже на результат термического разложения керогена – земного органического вещества, сходного по составу с нефтью, который входит в состав горючих сланцев. Земной кероген образовался из останков живых организмов: водорослей, пыльцы, спор. Однако органические молекулы могут возникать не только в результате деятельности живых организмов, но и в ходе небиологических, «неживых» реакций. Кроме того, они могут прилетать вместе с падающими на планету астероидами, метеоритами, кометами и просто космической пылью.


О том, откуда взялась марсианская органика, пока ничего не известно. Но то, что они сохранялись тут в течение миллиардов лет, вселяет надежды на новые находки – которые, возможно, появятся, если мы будем бурить глубже. Наличие органики не обязательно служит признаком наличия жизни, однако, по крайней мере, найденные органические вещества указывают на то, что когда-то в озере кратера Гейл были все необходимые для жизни компоненты.


Что до сезонных изменений в уровне метана, то его количество в марсианской атмосфере растет летом и уменьшается зимой. За атмосферным метаном наблюдали почти три марсианских года, что составляет около шести земных лет. До этого момента его измеряли нерегулярно и в разных местах, что не позволяло обнаружить какую-либо закономерность.


Причины таких сезонных колебаний пока не ясны. Исследователи полагают, что он, вероятнее всего, накапливается где-то под поверхностью, выходя наружу летом, когда повышается температура почвы. Метан получается в результате множества геологических процессов, он также выделяется при воздействии ультрафиолета на некоторые вещества, но также не исключено, что он может быть связан с какими-то биологическими процессами (например, его могут вырабатывать метаногенные бактерии).


В целом – повторим еще раз – ни органика, ни изменения в уровне метана вовсе не обязательно свидетельствуют о том, что на Марсе кто-то живет или жил когда-то давно.


Однако оба открытия – это хороший знак для будущих марсианских миссий. Как пошутил один из исследователей, новыми находками Марс как будто специально поддерживает в нас интерес, заставляя и дальше искать доказательства жизни.


По материалам пресс-релиза НАСА

Источник